Wireless libre y abierta: la revolución de las ondas

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El espectro electromagnético es probablemente el recurso natural menos utilizado que existe. Debido en gran parte a regulaciones obsoletas e intereses creados, estamos desaprovechando un enorme potencial de comunicaciones.

El "espectro electromagnético", en términos muy simples, son las distintas manifestaciones que puede tener una onda electromagnética. El espectro electromagnético normalmente se describe en términos de la longitud de la onda, y va desde la radiación de menor longitud de onda, como los rayos gamma y los rayos X (con longitudes del orden de la millonésima parte de un milímetro y menos), pasando por la luz ultravioleta, la luz visible (longitudes del orden de la milésima parte de un milímetro) y los rayos infrarrojos, hasta las ondas electromagnéticas de mayor longitud de onda, como son las ondas de radio (cuya longitud se mide en metros o kilómetros).

El espectro como un bien escaso

A comienzos del siglo XX la tecnología analógica de transmisión de radio exigía que distintas transmisiones ocurrieran en longitudes de onda suficientemente distintas, para que los receptores no las confundieran entre sí. Esto produjo una fuerte regulación que asigna "bandas" de espectro amplias y espaciadas para evitar estas interferencias.

Actualmente, cada fragmento del espectro utilizable está asignado exclusivamente para un fin específico. Por ejemplo, para radio emisoras, para televisión, para telefonía móvil, para controles remotos, etc. También, una parte enorme del espectro está asignado para "fines militares".

El caso es que desde hace décadas que es posible utilizar una misma longitud de onda para transmitir más de una señal a la vez. Por este motivo, gran parte de la asignación del espectro en bandas resulta muy ineficiente. Uno de los peores aspectos de esto es la televisión, que con tecnología analógica utiliza espacios enormes de espectro para producir una docena de canales. En cambio, el espacio para desarrollar tecnologías de conexión inalámbrica para Internet y otras innovaciones está severamente restringido.

Abriendo el espectro

Después de prácticamente 50 años de críticas al actual esquema que pre-asigna el espectro en forma centralizada, los gobiernos de los países desarrollados están comenzando a moverse para realizar una reforma. Existen dos propuestas de cómo hacer esto.

La primera, es la creación de un sistema de derechos de propiedad que formarían parte de un mercado de espectro que reemplazaría la regulación centralizada. Una empresa o consorcio podría "comprar" una banda de espectro y utilizarla en forma exclusiva.

La segunda, es la creación de amplias zonas de espectro donde pueda operar equipamiento inalámbrico libremente sin una licencia. En este segundo caso, la idea es que exista competencia en el área del equipamiento que utilizarán los usuarios, pero que todos los equipos operen sobre una infraestructura abierta.

Obviamente ambas soluciones son compatibles entre sí, pero cuánto espacio quedará bloqueado para uso exclusivo y cuánto espacio será de uso abierto, es una pregunta clave para el futuro de las telecomunicaciones.

Un momento clave

El martes 12 de Abril del 2011 el Comité de Industria, Investigación y Energía (ITRE) del Parlamento Europeo llevará a cabo una votación decisiva sobre este tema.

A pesar de que las tecnologías digitales han hecho que el espectro deje de ser un bien escaso y sea relativamente abundante, los actuales operadores de telefonía móvil y canales de radio y televisión prefieren mantenerlo como un bien escaso. Por esto, favorecen una solución basada en derechos de propiedad exclusivos.

Por otra parte, para los ciudadanos esto es una oportunidad para abrir el espectro y así permitir el desarrollo de nuevas tecnologías de redes descentralizadas (mesh) y veloces de Internet. Si esto sucede habrá una revolución en telecomunicaciones que nos beneficiará a todos.

Varias de las enmiendas que se votarán en mañana apuntan en la dirección correcta, declarando el espectro un bien público y proponiendo que se utilice como tal.

Si te interesa saber más sobre este tema, puedes ver estas páginas:

Fuentes: La Quadrature, Yochai Benkler, Business Line. Foto: Fotopedia.

Actualización 2011-04-12: el comité adoptó varias enmiendas positivas que permitirán uso abierto y libre de zonas del espectro. Lo que queda ahora es apoyar a que en el pleno del Parlamento Europeo se ratifiquen estas enmiendas pese a la oposición de los actuales monopolistas de las telecomunicaciones.

Foto de ChaTo

— Doctor en Ciencias de la Computación, dedicado a la minería de datos en medios sociales para mejorar la respuesta durante crisis humanitarias, y para estudiar la relación entre medios tradicionales de noticias y medios sociales. +Más información »